Ligue des champions : Match Angleterre-Italie et pluie de chocs

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Un triple-duel anglo-italien (Inter Milan-Manchester, Chelsea-Juventus et Arsenal-Rome), un choc entre deux des plus beaux palmarès d''''Europe (Real Madrid-Liverpool) et un alléchant Lyon-FC Barcelone: la Ligue des champions revient, mardi et mercredi, avec un programme somptueux.

Et les tendances de la première moitié de saison semblent s''infléchir au meilleur moment, pour corser le suspense. Lyon devient meilleur quand Barcelone fatigue, le Real Madrid cartonne alors que Liverpool est en train de laisser filer Manchester United, le Bayern Munich pique du nez au moment où le Sporting Portugal aligne les victoires... Seules constantes, l''Inter et ManU sont en pleine forme tous les deux pour le sommet de ces 8e de finale.

Lyon, qui s''est longtemps cherché cette saison, retrouve son efficacité et son aisance en tête du Championnat de France (6 points d''avance sur le 2e) alors que le Barça connaît ses premiers problèmes depuis six mois. Tenus en échec au Betis (2-2), les Barcelonais ont enchaîné par une défaite à domicile contre l''Espanyol dans le derby (1-2).

Le Barça reste largement favori, mais l''OL, qui prépare ce match depuis longtemps, rêve d''un exploit qui ferait beaucoup pour sa popularité.

Raul irrésistible

Le Real, longtemps 12 points derrière les Catalans en Liga, est revenu à 7 longueurs grâce à une série de neuf victoires. Le Real empoté de Bernd Schuster, licencié le 9 décembre, a fait place au rouleau compresseur réglé par Juande Ramos, et Raul est irrésistible depuis qu''il a battu le record de Di Stefano de buts marqués sous le maillot blanc (311).

Les Reds aussi sont à 7 points du 1er (ManU), mais l''écart grandit quand celui du Real sur le Barça rétrécit. Liverpool vient de caler contre Manchester City (1-1) et pourrait être privé de son meilleur élément, Steven Gerrard, incertain pour le match aller.

Les grandes lignes de l''affiche Sporting-Bayern sont aussi bousculées par les derniers résultats. Les Munichois pensaient avoir hérité d''un bon tirage mais ont perdu trois matches sur quatre en 2009 alors que les +Sportinguistes+ viennent de remporter coup sur coup deux derbies de Lisbonne, 1-0 contre Belenenses et surtout 3-2 contre Benfica, l''Ennemi intime, très bon pour le moral.

Ferguson/Mourinho, Ronaldo/Ibrahimovic

Seuls Manchester United et l''Inter se présentent en pleine forme, accompagnés d''une saisissante impression de puissance. Les Interistes planent sur la Serie A (9 pts d''avance sur la Juve) comme les Red Devils, et chaque équipe compte dans ses rangs un diamant (Ronaldo à ManU, Ibrahimovic à l''Inter).

Ce choc est aussi celui entre Jose Mourinho, de retour en Angleterre où il a été deux fois champion avec Chelsea (2005 et 2006), et Alex Ferguson, deux managers qui aimaient bien s''asticoter.

Dominés par ManU et l''Inter chez eux, Chelsea et la Juve s''affrontent aussi dans un duel indécis marqué par le retour de Claudio Ranieri, qui a contribué à la montée en puissance des Blues juste avant les années Mourinho.

Arsenal et la Roma n''en sont eux pas au même degré de forme. La Roma est revenue dans la course à la prochaine C1 (à 2 pts de la 4e place) alors que les Gunners s''en éloignent (à 6 pts de la 4e place). Les coéquipiers de Totti partent légèrement favoris.

Reste enfin les matches entre outsiders qui promettent deux quarts de finaliste plus ou moins inattendus: Atletico Madrid-Porto et Villarreal-Panathinaïkos.

Les matches
Mardi

Atletico Madrid (ESP) - Porto (POR)
Lyon (FRA) - FC Barcelone (ESP)
Arsenal (ENG) - AS Rome (ITA)
Inter Milan (ITA) - Manchester United (ENG)

Mercredi
Chelsea (ENG) - Juventus Turin (ITA)
Villarreal (ESP) - Panathinaïkos (GRE)
Sporting Portugal (POR) - Bayern Munich (GER)
Real Madrid (ESP) - Liverpool (ENG)

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