Responsable des explosions à Beyrouth : qu’est-ce que le nitrate d'ammonium ?

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Plus de 100 morts, des milliers de blessés et de nombreux disparus : les Libanais restent abasourdis EN ce mercredi 5 août, au lendemain des énormes explosions causées par des tonnes de nitrate d'ammonium stockées au port de Beyrouth, qui ont dévasté des quartiers entiers. 

«La situation est apocalyptique, Beyrouth n'a jamais connu ça de son histoire», a lancé le gouverneur de Beyrouth, Marwan Abboud, qui avait éclaté en sanglots mardi devant les caméras dans le port dévasté. Jusqu’à 300 000 personnes sont sans domicile, a-t-il dit. L'état d'urgence a été décrété pendant deux semaines après la double explosion présentée comme accidentelle par les autorités. Le gouvernement cherche également à «assigner à domicile les responsables».

Au milieu des ruines, les secouristes ont poursuivi leurs recherches pour trouver d'éventuels survivants. Une centaine de pompiers spécialisés ont été dépêchés par l'Union européenne pour les aider. D'après les autorités, quelque 2 750 tonnes de nitrate d'ammonium, stockées «sans mesures de précaution» au port, sont à l’origine de la puissance des déflagrations, les pires vécues par la capitale libanaise, malgré son histoire tourmentée.

Sur les réseaux sociaux, les appels de citoyens libanais se sont multipliés pour réclamer la démission de l'ensemble des dirigeants du pays, rendus responsables de cette tragédie, alors que la classe politique est accusée depuis longtemps de corruption et d'incompétence.

Et, présenté comme l'origine des explosions dévastatrices à Beyrouth, le nitrate d'ammonium est principalement employé comme engrais «azoté» pour un usage agricole, mais peut aussi entrer dans la composition de certains explosifs à usage civil.

Le nitrate d'ammonium «est surtout utilisé comme engrais azoté pour les cultures de légumineuses à feuilles», indique ainsi la Société chimique de France. Ce type d'engrais, qui se présente sous forme de granulés blancs, est utilisé dans le monde entier pour obtenir un meilleur rendement et est jugé indispensable par de nombreux agriculteurs.

Cette formule d'engrais azoté est «très utile», disent ces derniers, car «directement assimilable par la plante» qui a besoin d'azote pour se développer et bénéficie ainsi d'un «petit effet de boost». «C'est hyper important.» De préciser que stocker cet engrais «sous des hangars propres, secs» et à l'écart.

Le Liban est connu pour être un gros consommateur d'engrais : avec 330 kilos par hectare, le pays en utilise deux fois plus que la moyenne mondiale, relevait en février l'Organisation des Nations unies pour l'alimentation et l'agriculture (FAO).

Le nitrate d'ammonium est également utilisé dans la fabrication d'explosifs. «Mélangé au TNT (trinitrotoluène) ou à la pentrite, il est utilisé dans le bâtiment, les mines et les carrières», précisent les experts. D’autres usages mineurs existent pour ce corps chimique, comme propulseur dans l’industrie aérospatiale pour ses propriétés oxydantes. Dissout dans l'eau, il provoque une réaction endothermique utilisée pour les sacs réfrigérants. En apiculture, la fumée blanche qu'une petite quantité du nitrate produit en brûlant permet d'anesthésier les abeilles afin de pouvoir déplacer une ruche.

Le nitrate d'ammonium (NH4NO3) est le fruit de la réaction entre l'ammoniac et l'acide nitrique. La Russie est de loin le premier pays producteur, avec près de 10 millions de tonnes en 2017, soit 45 % de la production mondiale, selon la FAO. 

Un des principaux dangers liés aux engrais contenant du nitrate d'ammonium est la détonation des ammonitrates à haut dosage, soit ceux contenant plus de 28 % d’azote. Ce danger est généralement considéré comme peu probable pour les produits conformes à la norme et stockés dans des conditions normales.

Pour le fabricant norvégien d'engrais minéraux Yara, «en général, les engrais à base de nitrate d'ammonium sont sûrs s'ils sont manipulés selon les réglementations européennes et celles du secteur», souligne-t-il à l'AFP, précisant qu'il respecte pour sa part «strictement les standards de sécurité, qui s'appliquent également aux prestataires».

«Insensible aux chocs et aux frottements, le nitrate d'ammonium est un explosif ‘médiocre’ sauf s'il est mélangé à des combustibles comme des hydrocarbures, ou s'il est fondu et confiné lors, par exemple, d'un incendie violent», renchérit la Société chimique de France.

«L'onde de détonation du nitrate d'ammonium provoque des destructions très importantes. Ça fait des ravages, son accidentologie est bien connue. L'explosion de Beyrouth fait partie des plus fortes explosions de produits chimiques de l'histoire», souligne à l'AFP Daniel Vanschendel, expert en explosifs.

«Les explosions sont typiquement des détonations qui causent d'énormes dommages en raison de l'onde de choc supersonique, qui est clairement visible sur les vidéos» de Beyrouth, commente pour sa part Andrea Sella, chimiste à l'université londonienne UCL, cité par le Science Media Centre.

Selon lui, il s'agit d'une «faille de réglementation catastrophique, car les règles sur le stockage du nitrate d'ammonium sont très claires». Au vu «des premières fumées de couleur blanche, suivies d'une explosion qui a relâché un gros nuage rouge et brun, puis un nuage blanc en forme de ‘champignon’, cela indique que les gaz émis sont des vapeurs de nitrate d'ammonium blanc, du protoxyde d'azote toxique et de l'eau», renchérit Stewart Walker, professeur à l'université australienne de Flinders.

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