Photos d’immigrés, clichés d’une époque

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«There is a general misconception about the photographs in the immigration archives that are kept in the Mahatma Gandhi Institute in Mauritius, which are believed to be the portraits of indentured labourers. This is not so.» Affirmation de Christian le Comte, qui vient de publier «Portraits from the immigration archives in Mauritius».

Une galerie de portraits où l’on retient que les femmes portaient nombre de bijoux. Que les hommes portaient la barbe, la moustache, des boucles d’oreille. Des portraits parlants où ces personnes font souvent – selon les critères modernes – beaucoup plus que leur âge. Parfois même, leurs yeux semblent larmoyants.

L’auteur s’est surtout concentré sur des photos prises par Abraham Sinapa, photographe au dépôt de l’immigration entre mars 1879 et juillet 1893. «The subjects of the portraits of Abraham Sinapa are not indentured labourers, but immigrants.»

Engager une reflexion sur la signification des portraits

Précision qui vaut son pesant d’or, car la galerie de portraits recense des hommes et des femmes qui ont terminé leur contrat d’engagement de cinq ans. À l’époque, ils étaient alors tenus de s’enregistrer comme «old immigrant». «As a proof of his status, the old immigrant would receive a ticket with his portrait.»

Plus que des photos, l’auteur y voit des intentions artistiques dans la façon dont ces immigrés ont été immortalisés. Il soutient que Sinapa «then intervened on the images, mainly through sharpening and softening the features of the sitter».

Pour Christian le Comte, Abraham Sinapa, le photographe, a retouché les portraits, leur donnant une ampleur, alors qu’au départ, ces photos devaient uniquement être réalistes. La compilation de ces portraits issus des archives de l’immigration, au MGI, est pour l’auteur les prémices «to start a more profound and less politicised reflection about their significance».

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